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Diarrhée

On définit la diarrhée comme une émission aiguë de plus de trois selles glaireuses ou liquides par jour et dont la quantité excède les 3 dl. La diarrhée peut être bénigne si elle disparaît spontanément au bout d’un ou de deux jour, mais elle peut par contre mettre le patient en danger de mort suite au risque de déshydratation et de perte de sodium. Si cet état persiste plus de 3 semaines, il s’agit d’une diarrhée chronique.

Causes

La diarrhée est un symptôme dû à un certain nombre de mécanismes et de maladies. Une activité accrue des intestins et une augmentation de liquide sécrété par les intestins ou par une diminution du pouvoir de résorption (reprise) à partir du côlon sont directement à l’origine d’une diarrhée.

  • Infection: Une diarrhée aiguë est la plupart du temps d’origine infectieuse. Différentes bactéries ou leurs toxines, des virus, plus rarement des vers, des protozoaires ou parasites peuvent provoquer des infections de l’estomac et des intestins. En Suisse la cause la plus fréquente d’infection bactérienne sont les salmonelles et les camplylobacter. L’infection se propage la plupart du temps par l’ingestion d’eau contaminée ou d’aliments "gâtés" ou suite à une infection par salissure (doigts sales près ou dans la bouche). Le spectre de la maladie s’étend de la diarrhée bénigne des voyageurs (turista) jusqu’à la dangereuse maladie infectieuse, le choléra.
  • Troubles fonctionnels: Angoisse, stress, nervosité accélèrent l’activité intestinale. Dans ce contexte, il faut aussi mentionner le syndrome du côlon irritable.
  • Diarrhées allergiques ou intolérances: Certaines allergies aux aliments ou autres substances, lactose ou fructose.
  • Sprue, maladie coeliaque.
  • Affections du pancréas.
  • Tumeurs de l’intestin: Très souvent la diarrhée alterne avec des phases de constipation.
  • Inflammations chroniques: maladies inflammatoires chroniques de l’intestin (maladie de Crohn, colite ulcéreuse).
  • Cause hormonale, maladies généralisées: excès de fonctionnement de la glande thyroïde (hyperthyroïdie), insuffisance rénale ou insuffisance surrénalienne, diabète sucré; sclérodermie, SIDA ou immuno-suppression en liaison avec des maladies cancéreuses. Tumeurs dans l’estomac et dans l’intestin grêle générant des hormones (tumeurs neuro-endocrines).
  • Médicaments: en particulier les antibiotiques et l’abus de laxatifs, même s’ils sont à base de plantes.
  • Empoisonnements et intoxications: mercure, arsenic, autres métaux lourds, champignons.
  • Syndrome d’intestin court: Diarrhée après une ablation de certaines parties de l’intestin grêle ou de parties importantes du côlon.

Le tableau clinique

L’émission de selles glaireuses ou liquides peut avoir un début brutal et aigu et s’accompagner de malaise, de vomissements, diarrhées avec vomissements, de crampes et de mal de ventre. Il arrive que les selles sentent très mauvais. Les diarrhées infectieuses s’accompagnent parfois de fièvre, de signes de refroidissement et de douleurs dans les membres. On observe aussi parfois des traces de sang ou du sang soit mêlé aux selles en cas de diarrhées infectieuses, de maladies inflammatoires et chroniques des intestins ou en présence de tumeurs. Chez les nourrissons et les petits enfants, la diarrhée peut très vite (au bout de quelques heures) représenter un danger sérieux à cause de la déshydratation, car leur organisme se dessèche plus vite que celui des adultes.

Complications et séquelles

  • Les complications aiguës sont avant tout le fait d’une perte de liquide et d’électrolytes (pertes de substances minérales). Le manque de nourriture aggrave la situation principalement dans les pays en voie de développement. La carence de liquide et d’électrolytes peut avoir comme conséquence une chute de tension, un collapsus, un choc cardiovasculaire et un coma.
  • Les infections dues aux salmonelles peuvent entraîner une inflammation du foie et des reins ou provoquer une septicémie. En présence d’amibes, il peut se produire une occlusion intestinale et des abcès dans différents organes. 
  • Des diarrhées chroniques peuvent finalement entraîner de l’amaigrissement et de l’anémie.

Que peut-on faire?

Après des infections, les diarrhées et la répugnance aux aliments sont des réactions de défense normales de l’organisme.

  • Pour compenser la perte d’eau et de sels minéraux, causée par la diarrhée, il faut boire beaucoup. Selon l’intensité des diarrhées et en cas de vomissements, il est nécessaire de boire au moins ½ à 1 dl par kilogramme de poids corporel. La perte en liquide doit être compensée si possible dans les 4 heures, mais à coup sûr dans les 12 heures qui suivent. Ce qui convient le mieux c’est l’absorption, gorgée après gorgée, de thé non sucré ou légèrement sucré, d’eau minérale contenant peu de gaz carbonique, de jus de fruits très dilués, de boissons contenant des électrolytes et du bouillon bien salé. Il ne faudrait pas donner de boissons sucrées aux enfants, ni de boissons isotoniques (boisson des sportifs), car les premières contiennent trop de sucre et les autres trop peu de sel. Aux petits enfants, il est recommandé de leur donner du liquide cuiller après cuiller.
    On peut obtenir dans les pharmacies des emballages fermés avec des sels minéraux susceptibles de compenser la perte en sel selon les recommandations de l’OMS. On dilue le contenu dans de l’eau. Il existe des mélanges spéciaux pour les nourrissons et les petits enfants.
  • Les adultes et les enfants peuvent reprendre l’alimentation quand ils ne vomissent plus de liquide. L’alimentation doit être de préférence la moins irritable possible, comprendre en principe des aliments riches en hydrates de carbone, mais pauvres en graisse et en protéines. Il vaut mieux renoncer aux produis laitiers (à l’exception du yogourt), aux aliments très épicés et au café durant les trois premiers jours. Les aliments qui conviennent aux adultes comme aux enfants: des pommes râpées, de la purée de pommes de terre à l’eau, des bananes écrasée ou de la crème de riz ou d’orge, des biscottes; cuire les carottes, les passer ou les mixer, les cuire ensemble avec une soupe et les manger lentement ; diluer du cacao dans de l’eau et boire. Continuer à allaiter les nourrissons même pendant la compensation de liquide.
  • En cas d’infection des intestins, l’hygiène des mains est indispensable; selon les agents pathogènes, le médecin et les autorités chargées de la santé pourront prescrire d’autres mesures.
  • Les médicaments contre les vomissements et la diarrhée peuvent provoquer chez les enfants des effets secondaires désagréables, voire dangereux. Il est donc préférable d’y renoncer.
  • Le charbon médicinal, sous forme de tablettes ou granulés, grâce à son pouvoir épaississant, permet de lier les substances nocives des bactéries à évacuer. Mais tous ces remèdes ne dispensent pas de la visite médicale si au bout de trois jours aucune amélioration n’est constatée.

En cas de soupçon de diarrhée infectieuse, par exemple après avoir avalé l’eau dans un bassin de natation douteux, après l’ingestion d’aliments frelatés ou de produits laitiers ouverts dans des conditions d’hygiène douteuses, il ne faut pas commencer par traiter la diarrhée avec des médicaments qui ralentissent l’activité intestinale (par exemple des préparations à base d’opium). Au sens d’un nettoyage spontané, l’intestin élimine également avec les selles des agents pathogènes et leurs toxines. Si l’on empêche l’évacuation à l’aide de médicaments, l’organisme accueille les bactéries et leurs toxines dans la circulation sanguine.

Remèdes de famille

  • En cas de diarrhée: Diluer dans un litre d’eau les ¾ d’une cuiller à thé de sel de cuisine (environ 3,5 g), 4 cuillers à thé de sucre (environ 20 g) et 1 pointe de bicarbonate de sodium que l’on fait dissoudre en remuant; avant de boire, ajouter une tasse de jus d’orange ou 1 banane écrasée. Si nécessaire (voir plus loin „Voyages vers des régions tropicales ou subtropicales ou des pays en voie de développement “) il faut utiliser de l’eau préalablement bouillie.
  • En cas de maux de ventre: Des compresses tièdes de camomille ou d’eau vinaigrée; envelopper le tout avec un linge de toilette (illustration).
  • D’autres remèdes de famille contre les maux de ventre, les coliques et les diarrhées sont présentés dans le livre „Du bon usage des remèdes de famille“ (ISBN 978-3-033-01335-3), que l’on peut commander sur la page d’accueil de la CSS (Fr. 18.50 sans le port).

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Quand faut-il appeler le médecin?

Chez les personnes jeunes et en bonne santé, la diarrhée qui dure pendant un ou deux jours ne représente pas un danger particulier et évolue la plupart du temps sans complication. Un traitement médical n’est donc pas nécessaire en règle générale, en particulier en l’absence de fièvre, de traces de sang ou de glaires dans les selles, de vomissements et de coliques.

Par contre, les personnes âgées et fragiles, les nourrissons et les petits enfants peuvent très vite être en danger de mort suite à une infection bactérienne des intestins. Il est indispensable de consulter le médecin en cas de diarrhées persistantes ou répétées, même chez les adultes. Si la maladie débute jusqu’à trois semaines après un séjour dans un pays tropical il faut impérativement consulter le médecin

Les situations suivantes représentent des cas d’urgence:

  • Du sang ou du pus dans ou sur les selles.
  • Signes de déshydratation: Muqueuses sèches, diminution de l’élimination d’urine, accélération du pouls et de la respiration, vertiges, plis de la peau qui disparaissent lentement, fontanelle enfoncée ou effondrée chez les nourrissons. Pli de la peau: On soulève un peu la peau, chez les nourrissons, de préférence celle du ventre, on la relâche et on observe le temps que mettra la peau pour redevenir lisse.
  • Affections accompagnées de diarrhées et de fièvre: toujours chez les nourrissons de moins de 2 mois, chez les enfants entre 3 mois et 3 ans, lorsque la fièvre dépasse les 39°.
  • Apparition de crampes musculaires, de confusion, de somnolence ou des problèmes circulatoires.
  • Après un séjour dans une région endémique ou épidémique tropicale où sévissent des maladies dangereuses comme le choléra, le typhus, une fièvre virale hémorragique et autres.

Les petits enfants sont en danger de mort au bout de quelques heures si les diarrhées et les vomissements sont importants, car ils ont moins de réserve en liquide que les adultes et nécessitent de ce fait une intervention plus rapide du médecin. Les tout petits de moins de 2 mois sont habituellement traités à l’hôpital.

Examen

En cas de diarrhée aiguë, il suffit souvent d’examiner les selles et le sang, en cas de diarrhée chronique, des examens plus complets seront nécessaires. En cas de soupçon d’infection avec des salmonelles, on décide après l’examen des selles si et pendant combien de temps les mesures de prudence seront nécessaires pour éviter la contamination d’autres personnes. Un exemple: Les personnes malades à cause des salmonelles évacuent en moyenne des agents pathogènes pendant 5 semaines. Ces personnes n’ont pas le droit de travailler dans les magasins d’alimentation.

Thérapie

Il est possible la plupart du temps de renoncer aux antibiotiques, car les bactéries sont éliminées avec la diarrhée. Ces médicaments sont cependant nécessaires lorsque les diarrhées s’accompagnent de complications, comme c’est le cas pour le typhus et le choléra.
L’expérience montre que les diarrhées violentes et persistantes, surtout si elles s’accompagnent de vomissements, nécessitent des infusions à base d’électrolytes, le cas échéant de substances nutritives.
Pour les troubles fonctionnels, il existe des médicaments qui réduisent l’activité des intestins ce qui permet de limiter la perte d’eau et de sels minéraux.

Prévenir

  • Il faut toujours regarder à quelle date les denrées alimentaires sont périmées et ne pas conserver les aliments trop longtemps lorsqu’on ne peut pas les congeler.
  • La mayonnaise, le tiramisu et autres produits à base d’oeufs sont très vite envahis par les bactéries et se gâtent très vite lorsqu’ils ne sont pas réfrigérés. Ne pas manger des aliments moisis ou pourris. Ne jamais absorber des aliments ou des boissons à l’odeur douteuse.
  • Mettre la viande et la charcuterie le plus vite possible au frigidaire. Toujours cuire la viande le plus chaud possible, réfrigérer les restes rapidement et utiliser des températures élevées au moment de les réchauffer. Même dans les micro-ondes, il faut, en particulier pour la viande, utiliser une température d’au moins 70° tout en veillant à réchauffer les aliments de part en part.
  • Il faut être prudent en réchauffant des repas; en cas de doute, il vaut mieux ne pas les consommer. Ne pas manger des aliments gâtés ou couverts de moisissure.
  • Toujours bien laver les légumes et la salade.
  • Veiller tout particulièrement à une bonne hygiène lorsque vous vivez avec des personnes souffrant d’une gastro-entérite. Il est alors indispensable de bien se laver les mains. Il existe des dispositions spéciales pour certaines infections gastro-intestinales. Le médecin traitant saura vous en informer. Changer souvent les linges de cuisine ainsi que les autres linges et les laver avec le linge à bouillir.
  • Avant tout voyage dans les pays sous-développés ou dans les régions tropicales
    • Il est raisonnable de se faire vacciner contre les maladies provoquant la diarrhée comme le typhus et le choléra. La protection n’est cependant pas assurée dans tous les cas, d’où l’importance des mesures d’hygiène.
    • Dans ces régions: Ne manger que des aliments cuits et pelés. Renoncer à la salade, à la mayonnaise et à tout autre mets préparé en cuisine sans être cuit ou y ayant séjourné plus longuement, ne pas boire l’eau du robinet, éviter de mettre des glaçons dans les boissons. Les mets à base de poisson sont à consommer „avec grande prudence“, surtout si les poissons ne sont pas frais ni directement préparés après la pêche.
    • Se laver les dents: Le mieux est de le faire avec de l’eau minérale en bouteille. Lorsqu’il est impossible de se passer de l’eau du robinet, il faut la bouillir a moins pendant 15 minutes avant de l’utiliser.

Auteurs: Dr Ute Hopp, PD Dr Jürg Baltensweiler
Traduction: Gérard Gullung
Illustrations: Monsieur Eduard Imhof, PD Dr Jürg Baltensweiler

mis à jour:  11.04.2016

 
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